loutre

Qui est la loutre, ce grand mustélidé ?

La loutre, (sous-famille des Lutrinae), est l’une des 13 espèces de mammifères semi-aquatiques qui appartiennent à la famille des belettes (Mustelidae) et sont connus pour leur comportement joueur. La loutre a un corps souple et mince avec des pattes courtes, un cou fort et une longue queue aplatie qui aide à propulser l’animal avec grâce dans l’eau. La capacité de nager est renforcée chez la plupart des espèces par quatre pattes palmées. Deux espèces sont marines, les autres vivant principalement en eau douce. La taille des loutres varie de 3 kg chez la loutre asiatique à petites griffes (Aonyx cinereus, anciennement Amblonyx cinereus) à 26 kg chez la loutre géante (Pteronura brasiliensis) et 45 kg chez la loutre de mer (Enhydra lutris). La couleur de la fourrure est de différentes nuances de brun avec des parties inférieures plus claires.

Les loutres d’eau douce

La loutre de rivière s’amuse à glisser et à pêcher dans une rivière nord-américaine fraîchement dégelée.

Les 11 espèces souvent appelées loutres de rivière se trouvent en Amérique du Nord, en Amérique du Sud, en Europe, en Afrique et en Asie dans des écosystèmes d’eau douce qui abritent une abondance de proies telles que poissons, écrevisses, crabes, moules et grenouilles. La plupart des loutres de rivière sont opportunistes et se nourrissent de ce qui est le plus facile à obtenir. Le régime alimentaire varie souvent en fonction de la saison ou de la localité, selon les proies disponibles. Les loutres de rivière chassent visuellement en poursuivant les poissons, mais elles utilisent leur dextérité manuelle pour déloger les crabes et les écrevisses de sous les rochers. Des poils sensoriels sur le museau, appelés vibrisses, les aident également en détectant les turbulences de l’eau. Après avoir été capturées par les dents ou les pattes avant, les proies sont consommées dans l’eau ou sur la rive. Les loutres de rivière chassent plus efficacement en eau peu profonde qu’en eau profonde et, bien qu’elles soient de bonnes nageuses, elles préfèrent toutes les espèces de poissons qui nagent lentement. La loutre d’Afrique (Aonyx capensis) et la loutre du Congo (A. congicus ou A. capensis congicus) fréquentent les eaux troubles et se fient davantage à leur dextérité manuelle qu’à leur vision pour trouver leur nourriture (principalement des crabes) sous les rochers. Leurs pattes avant sont semblables à des mains et partiellement palmées.

Le mode de vie des loutres

La plupart des déplacements se font en milieu aquatique, mais les loutres de rivière peuvent s’aventurer rapidement par voie terrestre entre deux plans d’eau. Elles suivent généralement le chemin le plus court possible et établissent souvent des sentiers très fréquentés. Lorsqu’elles sont dans l’eau, elles recherchent constamment des éléments tels que des embâcles et des bassins d’eau profonde à la recherche de proies. Pour se reposer, les loutres se réfugient dans des trous souterrains, des crevasses rocheuses, des huttes de castor, des cavités dans les systèmes racinaires ou simplement dans la végétation dense du littoral. Lorsqu’elles ne se reposent pas ou ne mangent pas, les loutres de rivière peuvent souvent être vues en train de glisser avec enthousiasme sur des bancs de boue ou de neige. De nombreuses espèces établissent des sites de latrines réguliers sur les rives des lacs ou des rivières. Ces stations peuvent faciliter la communication entre les individus.

La taille des portées varie de un à cinq. Les jeunes loutres (petits) peuvent être la proie de grands rapaces, et divers carnivores peuvent tuer les adultes qui se déplacent sur terre. Dans les régions plus chaudes, les crocodiles et les alligators constituent une menace. Cependant, la plupart des décès résultent des activités humaines, sous forme de mortalités sur les routes, de noyades dans les filets de pêche, de destruction en tant que nuisibles autour des zones de pêche, ou de piégeage pour leur fourrure.

Les loutres d’eau salée

Deux espèces de loutres sont strictement marines : la loutre de mer (Enhydra lutris) de la côte Pacifique de l’Amérique du Nord et la loutre marine (Lontra felina), beaucoup plus petite, de la côte du Pérou et du Chili. Toutes deux se nourrissent exclusivement de proies marines, bien que la loutre de mer se trouve beaucoup plus au large ; la loutre marine reste à environ 100 mètres du rivage.

La loutre de mer est bien adaptée à la vie marine. Ses pattes avant et arrière sont entièrement palmées, ses gros poumons lui permettent de plonger longtemps et de flotter, et son épaisse fourrure l’isole. De plus, les loutres de mer peuvent boire de l’eau salée et peuvent donc rester en mer pendant plusieurs jours d’affilée. Les loutres de mer sont généralement solitaires mais on les voit parfois en groupe ; des rassemblements allant jusqu’à 2 000 individus ont été observés le long de la côte de l’Alaska. La nuit, les loutres de mer peuvent choisir de dormir sur la terre ferme ou simplement de se reposer à flot près des lits de varech, et elles flottent souvent en groupes, s’agrippant les unes aux autres par les pattes avant pour créer de grands radeaux ou groupes, qui peuvent comprendre jusqu’à 1 000 individus. Les loutres de mer se nourrissent principalement d’oursins, de crabes et d’autres crustacés. Elles mangent également des poissons. Les proies capturées sont mangées en mer alors que la loutre flotte sur son dos. Les rochers sont généralement utilisés pour ouvrir les crabes et autres crustacés, tandis que les oursins sont écrasés avec les pattes avant et les dents. La prédation de la loutre de mer sur les oursins herbivores (genre Strongylocentrotus) permet aux forêts de laminaires et aux poissons qui y sont associés de prospérer. Cependant, un grand nombre de loutres de mer peut épuiser les populations de mollusques et de crustacés, en faisant concurrence aux pêcheries de crabes, de palourdes et d’ormeaux. Les loutres de mer femelles donnent naissance dans l’eau à un seul petit à la fois, qui reste dépendant de sa mère jusqu’à l’âge de six à huit mois. Les requins et les orques mangent des loutres de mer à l’occasion.

La loutre marine, ou chungungo, est en réalité une loutre d’eau douce qui a appris à occuper les milieux marins en Amérique du Sud. Cette petite loutre (3-6 kg) est présente sur la côte pacifique du Pérou au Chili et en Terre de Feu en Argentine. Elle est le plus souvent solitaire, et on ne rencontre que rarement des groupes de plus de trois animaux. Les loutres de mer occupent la zone intertidale qui couvre les premiers 100-150 mètres d’eau côtière et environ 30 mètres à l’intérieur des terres. Elles se nourrissent de crustacés comme les crabes et les crevettes, ainsi que de mollusques et de poissons. Il est intéressant de noter que les loutres marines ne consomment pas autant d’oursins que les loutres de mer, même si les oursins sont souvent communs là où vivent les loutres marines. Contrairement aux loutres de mer, les loutres marines s’abritent dans des cavités rocheuses pour se reposer pendant la journée, se reproduire, mettre bas et élever leurs petits.

Conservation et classification

Presque toutes les espèces de loutres sont confrontées à des menaces croissantes du fait de l’urbanisation et de l’exploitation forestière. Les loutres de rivière d’Amérique du Nord (L. canadensis) sont encore prélevées dans le cadre du commerce de la fourrure, mais les principales menaces pour les autres sont la destruction des habitats des zones humides et la pollution. Les métaux lourds et les contaminants tels que le mercure et les PCB s’accumulent dans les tissus des loutres et, à terme, nuisent à la reproduction et à la survie. La pollution affecte également les populations de poissons dont les loutres dépendent souvent. La conservation des zones humides restantes et la restauration de la qualité de l’eau sont actuellement les mesures les plus importantes pour assurer l’avenir des loutres.

Selon l’Union internationale pour la conservation de la nature et de ses ressources (UICN), environ la moitié des espèces de loutres sont menacées. L’UICN classe cinq espèces – la loutre géante, la loutre marine et la loutre de rivière du Sud (Lontra provocax) d’Amérique du Sud, la loutre de mer d’Amérique du Nord et la loutre à nez poilu (Lutra sumatrana) d’Asie – comme étant en danger et deux – la loutre à griffes courtes (Aonyx cinereus) et la loutre à poil lisse (Lutrogale perspicillata) – comme étant vulnérables.

La plupart des autorités soutiennent que 13 espèces de loutres composent la sous-famille des Lutrinae. Le statut de la loutre sans griffes du Congo (Aonyx congicus) reste un sujet de débat. Certains chercheurs considèrent l’animal comme une sous-espèce de la loutre africaine à petites griffes (A. capensis) et lui donnent donc le nom taxonomique A. capensis congicus. La plupart des autorités affirment, cependant, que la loutre sans griffes du Congo est une espèce valide et lui ont donné le nom taxonomique A. congicus. La classification ci-dessous suppose que les Lutrinae sont constitués de 13 espèces.

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