mustelides

Tout savoir sur les mustélidés

Pour commencer, tous ne sont pas des furets.

La plupart d’entre nous savent ce qu’est la loutre, mais en ce qui concerne le blaireau, la martre, le vison d’Amérique, le carcajou, etc., tous ces mustélidés ne sont-ils que des furets ? Pas tout à fait. En fait, beaucoup de ces animaux forment leur propre genre et sont considérés comme des espèces distinctes dans la famille des mustélidés. Et bien que cette famille soit souvent désignée sous le nom de « famille des belettes », moins de la moitié des quelque 70 espèces distinctes de mustélidés sont des belettes. Techniquement, la véritable famille des belettes comprend celles qui appartiennent aux genres Mustela et Neogal (alias sous-famille : Mustelinae). C’est pourquoi les étiquettes générales qui impliquent que tous les mustélidés sont des belettes sont non seulement erronées, mais elles sapent également les différences évolutives de la famille.

Un bref historique

Les mustélidés constituent la plus grande famille de l’ordre des carnivores, et aussi l’une des plus prospères, avec une distribution sur tous les continents, à l’exception de l’Antarctique et de l’Australie, ainsi qu’à Madagascar et dans les îles océaniques. Ils sont aussi parmi les plus primitifs, puisqu’ils existent depuis environ 15 millions d’années et ont subi peu de changements anatomiques depuis les premiers carnivores apparus il y a environ 40 millions d’années. Cela ne signifie nullement qu’ils se sont sous-développés – au contraire, en s’adaptant à des niches dans une grande variété d’environnements, les mustélidés ont pris des formes tout aussi variées, tout en ayant conservé certaines parties de leur conception originale. L’étude des mustélidés et de leur fonctionnement offre un rare aperçu des temps anciens et de l’évolution en cours.

La famille des mustélidés comprend huit sous-familles

On leur donne souvent des noms trompeurs :

Le putois d’Amérique (Mustela nigripes) porte le nom de  » furet  » (alors qu’il ne s’agit pas d’un vrai furet), le pékan (Pekania pennanti) est appelé  » chat pékan  » (alors qu’il ne s’agit pas d’un chat), le carcajou (Gulo gulo) est surnommé  » glouton  » (alors qu’il n’est pas glouton), et les furet-badgers sont appelés… Il est facile de comprendre pourquoi tant de personnes qui ne connaissent pas les mustélidés ne savent pas ce qu’ils sont ni quelle est leur nature. Bien que nous comprenions qu’il ne s’agit que de noms communs et de surnoms, ils rendent certainement la description de la famille beaucoup plus difficile !

Pour être clair, nous respectons les cultures et ne croyons pas qu’il faille forcer les autres à changer leur façon de parler. Cependant, cela ne change rien au fait que de nombreux noms et surnoms courants des mustélidés en français sont non seulement trompeurs, mais peuvent aussi être potentiellement dangereux lorsqu’ils contribuent à la désinformation. Si les noms scientifiques sont utiles pour la clarté, il n’est pas réaliste d’attendre de la personne moyenne qu’elle y prête attention, d’autant plus qu’ils ne sont pas toujours fournis ou que l’on ne peut pas dire qu’ils soient mémorables. Cela dit, nous estimons qu’il est important de faire savoir aux gens que certains noms sont trompeurs, afin qu’ils soient mieux informés et qu’ils contribuent à éviter une grande partie des confusions évitables.

Un conseil concernant le terme « américain » dans les noms communs de mustélidés

Indépendamment de la question de savoir ce que signifie être un « Américain« , lorsqu’il s’agit de noms communs de mustélidés en français, on peut affirmer sans risque de se tromper que le terme fait généralement référence au continent nord-américain. En effet, la martre d’Amérique (Martes americana), le vison d’Amérique (Neogale vison) et la hermine d’Amérique (Mustela richardsonii) sont originaires des États-Unis et du Canada, et certaines espèces comme le blaireau d’Amérique (Taxidea taxus) sont également originaires de ces pays et du Mexique. Bien sûr, la situation serait plus claire si ces espèces avaient simplement la mention « Nord » ajoutée à leur nom commun, mais ce n’est généralement pas le cas. Cependant, pour une raison quelconque, une exception est souvent faite pour la loutre de rivière nord-américaine (Lontra canadensis).

Elle possède des glandes olfactives anales pour communiquer

À l’exception de la loutre de mer (Enhydra lutris), tous les mustélidés possèdent des glandes olfactives anales bien développées qui produisent une sécrétion à forte odeur pour la signalisation sexuelle, l’identification, la défense et le marquage du territoire. On pense souvent que le mot « Mustela » fait référence à cette odeur musquée, alors qu’il dérive probablement davantage des mots latins mus (souris) et telum (lance).

Ils émettent toute une gamme de sons

La plupart des mustélidés sont des animaux très furtifs et font rarement du bruit pour indiquer leur position. Toutefois, lorsqu’ils sont menacés ou qu’ils se montrent sociables, nous pouvons entendre certaines de leurs vocalisations uniques. On a tendance à stéréotyper tous les mustélidés (en particulier ceux qui ressemblent à des belettes) comme étant des  » dookers « , alors que c’est loin d’être le cas. Le « dooking » fait référence à la vocalisation du « chucking » que fait un furet (Mustela furo) excité. D’autres mustélidés sont connus pour émettre des types de sons similaires ou très différents lorsqu’ils sont excités, comme le ronronnement/aboiement (martre), le zheeping/trille bas (belette) et le ronronnement/sifflement (loutre).

Plus que de simples prédateurs

On entend souvent dire que les mustélidés sont de super prédateurs, mais où est l’attention portée au fait qu’ils sont aussi de super mères ? Ces animaux se surpassent pour subvenir aux besoins de leurs petits, risquant courageusement et inlassablement leur vie pour les nombreuses bouches qui dépendent d’eux pour se nourrir. De plus, ils doivent aussi transmettre leur expérience à leurs petits, afin qu’ils aient eux aussi les compétences nécessaires pour survivre.

Parfois, l’attention constante portée à leurs habitudes de prédation n’est pas seulement monotone, elle peut aussi amener les gens à penser que les mustélidés ont la vie facile et sont pratiquement invincibles dans la nature. La vérité est que de nombreuses petites espèces sont la proie d’un certain nombre de prédateurs plus grands, tels que les loups, les lynx roux, les coyotes, les renards et les oiseaux de proie. L’homme, en particulier, est la plus grande menace pour presque toutes les espèces en ce qui concerne l’empiètement et la destruction de l’habitat, la chasse excessive, les accidents de la route, le commerce non réglementé de la fourrure et le trafic illégal. Plusieurs espèces sont également sensibles au virus de la maladie de Carré (CDV), qui est souvent mortel. Comme si tout cela ne suffisait pas, de nombreuses petites espèces de belettes ont un métabolisme de base élevé et un tractus gastro-intestinal court. Ainsi, bien qu’elles puissent être des chasseurs rapides et efficaces, la contrepartie est qu’elles sont inefficaces sur le plan métabolique et qu’elles périssent si elles ne mangent pas à quelques heures d’intervalle au cours de la journée.

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